“A Black Guy in Country Music”, met z’n hier niet bijster bekende bekendste song.

Dobie Gray (onduidelijke geboortedatum, wellicht 1940 of 1943, en al even onduidelijke geboortenaam, wellicht Lawrence Darrow Brown of Leonard Victor Ainsworth) was in de jaren zestig een soul-zanger, zonder grote succes toen. Sonny Bono (van Sonny & Cher) was nog behulpzaam bij het kiezen van z’n artiestennaam, die gevonden werd in de sitcom “The Many Loves of Dobie Gillies”.
Z’n grootste claim to fame in die periode was “The “In” Crowd”, een song die hij origineel zong en top 20 werd, maar die een jaar later later een enorme hit werd in een jazz-versie van het Ramsey Lewis Trio.

In de jaren zeventig ging Dobie Gray samenwerken met Paul Williams (kan u kennen als Little Enos in Smokey and The Bandit, en muzikaal als schrijver van “We’ve Only Just Begun” of “Rainy Days & Mondays” voor The Carpenters, of “Rainbow Connection” in de Muppet Movie).
Paul Williams had een broer, Mentor Williams, die Dobie Gray ging produceren en zo kwamen ze terecht bij een een song die Mentor een paar jaar tevoren had geschreven, was destijds opgenomen door country-rocker John Henry Kurtz:

Dobie Gray gaf het een fameuze injectie soul, en het nummer werd tegen verwachting in een grote hit in de States. Het nummer geraakte tot op de 5de plaats in de Billboard Hot 100. Hij kwam tot hier voor promotie, maar in Europa sloeg het nummer toch niet aan:

De gitaarpartij is van Reggie Young, iets wat “Drift Away” gemeen heeft met bvb Neil Diamond’s “Sweet Caroline”, of “The Letter” van The Box-Tops, of Elvis’s “Suspicious Minds”, J.J.Cale’s “Cocaine”, Billy Swan’s “I Can Help” of Dusty Springfield’s “Son of a Preacher Man”. Was achteraf redelijk pissed dat hij geen aandeel kreeg in het succes van de song:

Na “Drift Away” kon Dobie Gray het succes niet echt verlengen, hij schreef wel nog een pak songs voor anderen (Don Williams, Charley Pride, John Denver…) en werd een ster in Zuid-Afrika omdat hij als een van de eersten kon afdwingen te mogen optreden voor een gemengd publiek.

Dobie Gray had met “Drift Away” nog een tweede keer een top 10 hit in de States: in 2003 nam country-rocker Uncle Kracker er een nieuwe versie van op, met medewerking van Dobie Gray in de bridge en de backings. Dobie is ook te zien in de videoclip: